1945年にペニシリンの開発でフレミングが受賞したノーベル賞メダル

2015年のノーベル生理学・医学賞に、日本人の大村智(Satoshi Omura)博士が選ばれました。

日本のテレビを見たのですが、あまりマークされていなかっのか、ニュースを見てもなぜ受賞に至ったのかわかりませんでした。

ノーベル生理学・医学賞

6部門あるノーベル賞の一つです。他にノーベル平和賞、ノーベル経済学賞、ノーベル文学賞、ノーベル化学賞、ノーベル物理学賞があります。今日まで知らなかったのですが、ノーベル生理学・医学賞の英語名は、The Nobel Prize in Physiology or Medicineで、Nobel Prize of Physiology and Medicineではありません。ずっと後者だと思っていました。 

ノーベル生理学・医学賞を日本人が受賞するのは、1987年の利根川進博士、2012年の山中伸弥博士に続く3人目の快挙です。

2015年の大村博士受賞

2015年10月5日にノーベル生理学賞・医学賞の受賞者が発表され、日本の大村智博士、ウィリアム・C・キャンベル博士、屠呦呦(Tu Youyou)博士の3名がノーベル生理学賞・医学賞を受けることになりました。

授賞に至った研究成果は、

  • 線虫の寄生によって引き起こされる感染症に対する新たな治療法に関する発見
  • マラリアに対する新たな治療法に関する発見

の2点です。

The Nobel Prize in Physiology or Medicine 2015 was divided, one half jointly to William C. Campbell and Satoshi Ōmura "for their discoveries concerning a novel therapy against infections caused by roundworm parasites" and the other half to Youyou Tu "for her discoveries concerning a novel therapy against Malaria".
出典:『The Nobel Prize in Physiology or Medicine 2015

マラリアの治療薬を発見したTu博士が半分、残り半分を大村博士とキャンベル博士が4分の1ずつ分けた受賞です。

個別の疾患に対する治療法の開発で受賞するのは珍しいように感じたのでウィキペディアを見たところ、昔はよく授賞していたようです。

  1. 1927年 麻痺性痴呆に対するマラリア接種の治療効果の発見
  2. 1945年 ペニシリンの発見、および種々の伝染病に対するその治療効果の発見
  3. 1951年 黄熱およびその治療法に関する発見
  4. 1952年 結核に有効な初の抗生物質であるストレプトマイシンの発見

(この記事につけてある写真は、ペニシリンの開発に関してアレクサンダー・フレミング博士が受賞した際のメダルです。顕微鏡や細菌、コロニーが描かれています。)

インタビュー

ノーベル財団のウェブサイトにインタビューが掲載されています。

ノーベル賞の意味

ノーベル賞を日本人が受賞するのは大変喜ばしく誇らしいことです。科学系のノーベル3賞(生理学賞・医学賞、物理学賞、化学賞)は、発見・発明から20~30年経った後に授与されることが多いです。

理由は2つかあると思います。

  1. 昨今話題になっているように新しい発見が科学的に正しいものかのか検証されるのに時間がかかる
  2. 科学の発展や人類の生活に寄与する(=実用化される)には時間がかかる

その点では2012年の山中伸弥教授受賞は非常に早いものでした。2007年に多能性幹細胞として先行していたES細胞が受賞していて、ES細胞での研究結果を利用して実用化への道ができていた点が大きかったと思います。

20~30年前の研究レベルを反映

今回の大村博士の受賞にしても、授賞理由の研究成果は抗寄生虫薬「イベルメクチン」と言われています。開発されたのが1979年でヒトに対して無償提供され始めたのが1987年からだそうです。

イベルメクチンの開発は実に36年前で、当時日本はバブル景気の前で上り坂の真っ只中でした。その時代になされた研究への授賞であって、現在の研究に対して授与されているわけではありません。

平和賞や文学賞、経済学賞は20年以上のタイムラグがあるわけではなく、話題の人が受賞したりします。科学の場合は、日本人受賞に喜びつつ、将来もノーベル賞受賞者がでるように研究レベル・研究費を維持して欲しいと願っています。

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